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El físico    

El físico francés, Jean Bernard Léon Foucault, nació el 18 de septiembre de 1819 en París. Murió el 11 de febrero de 1868, también en París.

Foucault es conocido por el famoso péndulo que le permitió demostrar experimentalmente la rotación de la Tierra en 1851. La demostración tuvo lugar en el Panteón de París y causó gran sensación  en toda la sociedad de su tiempo. El experimento consistió en observar la rotación del plano de oscilación de un pesado y largo péndulo, suspendido libremente.

En aquella primera demostración dinámica del movimiento diurno de la Tierra, el péndulo fue una bala de cañón de 26 kilos colgada de la bóveda mediante un cable de 67 metros de largo y que tardaba dieciséis segundos para ir y volver. En su parte inferior, adherido a la bala, un estilete en cada ida y vuelta del péndulo dejaba una marca diferente sobre la arena que cubría el suelo. Cada marca se situaba dos milímetros más a la izquierda de la anterior. Este avance de las rayas que dejaba el péndulo sobre la arena del Panteón de París vino a demostrar el giro terrestre.

En los años siguientes, Foucault  inventó el giróscopo, aparato consistente en un eje con un disco que gira rápidamente y que se mantiene en una dirección constante. Se utiliza para estabilizar aviones y barcos. También midió la velocidad de la luz y realizó las primeras fotografías al Sol.

En 1855 recibió la Medalla Copley de la Royal Society por sus “notables investigaciones experimentales”. Anteriormente ese mismo año fue nombrado ‘’physicien’’ en el Observatorio Imperial de París.

Foucault inventó en 1857 el polarizador que lleva su nombre, y en los años siguientes concibió un método para probar los espejos de los telescopios reflectivos para determinar su forma. La denominada “Prueba Foucault” permitió al trabajador determinar si el espejo es perfectamente esférico, o si está deformado. Anteriormente a la invención de Foucault, la prueba de espejos de telescopio era un proceso de “prueba y error”. Con el espejo giratorio de Charles Wheatstone en 1862, Foucault determinó la velocidad de la luz en 298000 km/s, 10000 km/s menos que la obtenida por anteriores experimentadores y solamente 0,6% de diferencia con el valor actualmente aceptado.

Con motivo del 194 aniversario del nacimiento de tan brillante físico, Google ha dedicado hoy un doodle interactivo a su figura, invenciones y descubrimientos.

La novela

El péndulo de Foucault es, también, el título de una famosa novela de Umberto Eco, de cierto paralelismo con el Código Da Vinci, de Dan Brown. Describe la historia de una mentira que se convierte en realidad.  Tres intelectuales que trabajan en una editorial de Milán establecen contacto con autores interesados en las ciencias ocultas, las sociedades secretas y las conjuras cósmicas. En un primer momento, dicha relación se mantiene estrictamente profesional, pero poco a poco van estrechándose los lazos. Editores y autores inventan juntos, por puro juego, un complejo «plan», urdido supuestamente por los templarios siete siglos atrás. Pero alguien toma demasiado en serio el juego, y todos ellos se verán inmersos en una inquietante pesadilla.

Muchos autores hablan de las metáforas del péndulo. Eso quedará para otra ocasión.  A ver si alguien se anima y las cuenta.

Saludos.

 

 

 

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